「末日冰​​川」或早在 1940 年代已因厄爾尼諾融冰

自 1970 年代以來,學者已觀察到南極地區有大量冰流失,但最新刊於《美國國家科學院院刊 (PNAS) 》的研究表明,當地一些重要地區,實際上早在 1940 年代就出現融冰,時間甚至可能更早。

由侯斯頓大學領導的研究小組從思韋茨冰川 (Thwaites Glacier) 周邊和附近的松島冰川 (Pine Island Glacier) 共 7 個地點收集了沉積岩芯,以準確確定當前南極冰融化開始加速的時間。這些岩石樣本的歷史可追溯到逾 1 萬年前,讓學者了解到有衛星監測前冰川的情況。

思韋茨冰川直徑約 120 公里,是地球上其中一個最大的冰川。如果該冰川完全消退,將會大幅增加全球海水水位淹沒多個沿海城市,因此又有「末日冰​​川」之名。

團隊又指,兩個冰川附近岩心特徵的測量結果吻合,可以肯定其過往遭遇的變化並非隨機,該些變化也不是特定出現在某個冰川中。

結合過往的模型數據,團隊指極端的厄爾尼諾現象於 1939 至 1942 年間使南極西部水域變暖。這些外部因素,而不是冰本身的動態,足以導致更多冰川基底的冰融化自由漂浮在海上。隨著更多的冰基與變暖的海水接觸,會導致更大的冰川不穩定和更多融冰。

研究又表明,一旦冰蓋開始縮小,即使最初的觸發因素不再存在,融化仍會持續數十年。對冰川學家而言,這是一個重要的考慮因素。

學界認為,自上世紀以來思韋茨冰川的冰淨損失超過 1 兆噸,因此了解過去如何引發融冰加劇,可以幫助我們預測未來融冰的規模。

有參與研究的侯斯頓大學地質學家 Julia Wellner 指出,思韋茨冰川的重要性不僅在於對全球海水水位上升的貢獻,更因為它像木塞一樣,阻擋後面更大範圍的冰蓋融化。如果該冰川不穩,南極洲西部的所有冰層都有可能失去平衡。

來源:

Science Alert, An El Niño Some 80 Years Ago Sparked The Retreat of Antarctica’s ‘Doomsday Glacier’

報告:

Clark, R.W., Wellner, J.S., Hillenbrand, C. & et al. (2024). Synchronous retreat of Thwaites and Pine Island glaciers in response to external forcings in the presatellite era. PNAS 121 (11) e2211711120. doi: 10.1073/pnas.2211711120 

文/AC

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