史上最大猿類滅絕 與無法適應更新世環境有關

最新刊於《自然》的研究表明,地球上有史以來最大的猿類步氏巨猿 (Gigantopithecus blacki) 經不起時間考驗,無法適應日益變化的環境而滅絕。

步氏巨猿估計身高約 3 米,體重可達 300 公斤。最初的樣本由西德人類學家孔尼華 (Ralph von Koenigswald) 於 1935 年在香港一家中藥藥材店發現的,當時樣本幾乎被磨碎當作中藥「龍骨」使用,最終孔尼華購入見到的臼齒化石。

現時,在東南亞已發現 4 塊步氏巨猿的下顎骨和數千顆牙齒化石,但幾十年來古生物學家一直未能弄清楚該巨型靈長類最終死亡的時間和原因,以及為何其他更小、更敏捷的靈長類可以存活。

為了解步氏巨猿滅絕故事的細節,中國科學院古生物學團隊重塑了大約 200 萬年前步氏巨猿首次出現在化石記錄中時的生活環境,以及相信是該物種滅絕的更新世晚期環境。

團隊分析了華南 22 個洞穴的化石和沈積物樣本,其中一半含有步氏巨猿的骸骨。雖然化石記錄不能表明一個物種滅絕的原因,但從中能找出物種滅絕的時間,並幫助團隊縮窄與其滅絕同時發生的環境和行為變化時期的範圍。

團隊根據使用 6 種不同測年技術產生的 157 個放射性日期,推算出步氏巨猿在 29.5 萬至 21.5 萬年前滅絕。

YOUTUBE: https://youtu.be/IsXne0mYr68?si=7rCtMTfAIxAuxYa2

來自花粉化石的分析則表明,就在步氏巨猿滅絕之前和期間,華南森林已經從適合其生活的茂密樹冠森林、有充足水源和豐富果實的環境,轉變為更開闊、乾燥、易發生火災的草原和稀樹林。團隊認為,正是這種氣候與環境變化導致步氏巨猿滅絕。

牙齒分析又顯示,與同樣已滅絕的魏氏猩猩 (Pongo weidenreichi) 相比,步氏巨猿同樣無法適應環境變化。當接近滅絕時,步氏巨猿的牙齒組織出現了慢性壓力跡象,飲食變得越來越不多樣化,飲水量也減少。同時因為變得乾旱,樹木減少步氏巨猿族棲息地減少,群族數量也隨之下降。

報告明言,研究是首次深入了解步氏巨猿瀕臨滅絕時的行為,牠們與魏氏猩猩的情況形成鮮明對比,後者同期的壓力小得多。

不過團隊強調,步氏巨猿並非因為暴露於開闊稀樹林中而變得更受威脅,他們相信營養豐富的水果隨著環境變化變得稀缺,才是步氏巨猿滅絕的主因。

團隊認為,從靈長類對過去和未來氣候變化的復原力細節中,人類可以學到很多東西,尤其第六次大規模滅絕的威脅迫在眉睫,人類有迫切需要了解這些物種滅絕的原因。

來源:

Science Alert, What Wiped Out The Largest Ape Ever to Roam Earth? We May Finally Have an Answer

報告:

Zhang, Y., Westaway, K.E., Haberle, S. & et al. (2024). The demise of the giant ape Gigantopithecus blacki. Nature. doi: 10.1038/s41586-023-06900-0

文/AC

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