已滅絕近親兒童化石生前患唐氏綜合症並存活至 6 歲 挑戰史前護理概念

最新刊於《科學進展》的西班牙研究指,發現一名尼安德特人兒童似乎患有唐氏綜合症引發的嚴重的聽力損失和平衡併發問題,但該名兒童仍至少存活至 6 歲,表明這些已滅絕人類最近親已有一定公共醫療系統。

由於患唐氏綜合症的兒童,除了依賴直系親屬的支援,也需要族群提供協助。因此,研究也突顯尼人對弱勢社群的社會關懷度也比過往想像的高,挑戰史前只照顧直系親屬的觀念。

一直以來,現代學者都知道尼安德特人會照顧群族中的傷病族人,但對這種行為背後的動機有所爭議。

是次研究的化石編號為 CN-46700 ,是 1989 年在西班牙洞穴遺址 Cova Negra 出土的一組尼安人骸骨中的顳骨 (temporal bone) 。 Cova Negra 在距今 273,000 至 146,000 年前被尼人佔據居住。

團隊使用微型電腦掃描技術掃 3D 模型並進行分析。而分析顯示, CN-46700 具有尼人的典型特徵,其發育特徵顯示該兒童年齡超過 6 歲,同時團隊發現此尼人兒童生前出現多種健康問題的跡象,包括耳蝸變小和耳道異常,或導致其聽力損失和嚴重頭暈。團隊在報告指出這些骨畸形唯一解釋是患唐氏綜合症。

團隊認為 CN-46700 能活到 6 歲是了不起的事,現時已知的鐵器時代出生的兒童化石僅有 3 患唐氏綜合症,當中無一個存活超過 16 個月;其他影響聽力和平衡的內耳異常化石記錄屬於成年人,其特徵通常是由感染引起的,而不是出生時出現的情況。

在 1900 年,唐氏綜合症患者的預期壽命為 9 年,隨著醫學和社會支持的進步,已開發國家的唐氏綜合症患者可活到 60 歲以上。

唐氏綜合症通常是由卵子或精子形成過程中細胞分裂的隨機錯誤引起,導致身體細胞中出現額外的 21 號染色體副本(或部分副本),從而影響發育並增加多種健康問題的風險,包括心臟缺陷和癲癇。患者兒時經常出現行走和說話遲緩、平衡和協調問題增加跌倒風險,以及由於肌張力弱而導致母乳餵養困難。

由於尼人於野外的生活方式要求很高,母親不可能為患唐氏綜合症的孩子提供所有必要的護理,同時還要完成日常任務。 CN-46700 的倖存表明,他得到群族的廣泛且持續支援;另一方面由於患者無法提供相應的回報,表明護理他的族人可能是出於同情心。

團隊總結時指出,尼人和智人都存在這種複雜的社會適應力,顯示人屬 (Homo) 的起源非常古老。

來源:

Science Alert, Fossilized Bone of Neanderthal With ‘Down Syndrome’ Challenges Ideas of Prehistoric Care

報告:

Conde-Valverde, M., Quirós-Sánchez, A., Diez-Valero, J. & et al. (2024). The child who lived: Down syndrome among Neanderthals?. Science Advances 26 Jun 2024 Vol 10, Issue 26. DOI: 10.1126/sciadv.adn9310

文/AC

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