海王星褪色了!新牛津研究指真實顏色並非深藍色

最新刊於《皇家天文學會月報》的研究指,海王星的真實顏色並非過往我們認知的深藍色,而是與天王星相似的鴨蛋藍。

是次研究的首席作者牛津大學行星物理學教授 Patrick Irwin 如此形容發現:「天王星看起來仍然平淡乏味,但當你進行完整重塑真實色彩時,海王星看起來也褪色了。」

一直以來,人們都知道海王星這個冰巨行星的顏色源自其大氣中的高含量甲烷;甲烷是吸收綠光和紅光的氣體。 Irwin 團隊先前的研究表明,海王星是兩顆行星中稍微更藍的一顆,因為其大氣中的一層氣溶膠更為透明。

然而,美國太空總署 (NASA) 航行者 2 號在 1980 年代飛越時收集的數據後所構建的圖像,導致了人類多年來對海王星真實顏色的誤解,因為該行星的圖像經過對比度增強,以突顯其較暗的特徵。

團隊在報告中指出,雖然圖像在最初發佈時附有說明文字,表明顏色被「增強」或「修潤」,但隨著時間這些說明文字無可避免地與圖像分離,導致對這兩顆行星相對顏色出現長期持續的誤解。

團隊新的真實彩色行星影像顯示,海王星與天王星都具有淡藍綠色,即使團隊使用哈勃太空望遠鏡上不同儀器的數據或航行者任務的數據,也得到非常相似的結果。

是次研究也揭示了天王星為何會隨著季節而改變顏色的謎團。過往的觀測表明,當天王星的極地指向地球和太陽時,其在冬、夏季似乎更綠。

團隊利用電腦模型表明,這不僅是因為天王星兩極地區的甲烷含量較低,而且還因為在面向太陽的極地上方形成了冰凍甲烷顆粒的薄霧散射光線,從而增加了綠色和紅色光線的反射。

不過, Irwin 表示有很多問題仍待解答,包括為何天王星兩極的甲烷含量較低,以及為何在溫暖的兩極會形成這樣的薄霧。他又指,人類需要投放探測器真正進入軌道,才能準確地看到天王星的模樣,而不是試圖通過遙感觀測將圖像拼湊起來。

來源:

The Guardian, True blue: Neptune only slightly deeper colour than Uranus, say Oxford scientists

報告:

Irwin, P.G.J., Dobinson, J., James, A. & et al. (2024). Modelling the seasonal cycle of Uranus’s colour and magnitude, and comparison with Neptune. Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, Volume 527, Issue 4, February 2024, Pages 11521–11538. doi: 10.1093/mnras/stad3761 

文/AC

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