烏鴉有與人類幼兒相似見數字數出聲能力

小嘴烏鴉 (Corvus corone) 非常聰明,可識別人臉和聲音、將堅果扔到高速公路上讓汽車輾碎後食用;當受獵人監視時,牠們更知道有多少人以及哪些人進入或離開其盲點區域。最新刊於《科學》的研究則指,小嘴烏鴉可以大聲數數目,並能在指定提示下喊出「一、二、三」。 

研究表明,鳥類理解數字和計數的方式與人類相似,並使小嘴烏鴉成為已知的唯一具有這種能力的鳥類物種。無參與是次研究的華盛頓大學野生動物科學家兼烏鴉專家 John Marzluff 則表示,發現亦意味著小嘴烏鴉可能擁有更類似人類的語言系統。

小嘴烏鴉在許多方面與人類相似,牠們會形成長期的配對關聯記憶,在一生中能不斷學習發出新的聲音,並根據規則作出決定。

團隊亦指出,人類語言的一個重要指標是我們能夠將聲音,與我們看到或聽到的事物聯繫起來並發出相應的聲音。例如,如果我們看到 3 個蘋果,我們能數到「三」。 在完全掌握這種能力之前,幼兒會嘗試喊出「一、二、三」,但小嘴烏鴉也有同樣數數目的能力嗎?

是次團隊因此對 3 隻飼養的小嘴烏鴉進行研究,並訓練牠們在看到螢幕上的阿拉伯數字或聽到聲音提示時發出 1 至 4 次的相應叫聲(例如結他和弦聲 = 1、鼓聲 = 4),而發出叫聲後,小嘴烏鴉須通過啄屏幕上的按鍵來確認自己完成測試。發出正確數字叫聲的烏鴉會得到一隻麵包蟲作獎勵,至於失敗的,即使接近正確的數字,也不會得到獎勵。

經過數千次測試,這些烏鴉通常都會發出提示所需的正確叫聲,表明牠們能了解測試的結構。 但他們也會犯錯,尤其是在進行多次測試之後,且所示數字或提示為 3 或 4 時。有時,牠們甚至會拒絕發聲,以表達對 4 的厭惡,直接啄螢幕按鈕結束該次測試。

對錄音的分析表明,鳥類在張嘴前有花時間思考要發出的聲音,例如發出較大數目時的停頓時間,比較細數目叫聲花費更多時間,當中需要思考、組織和編碼從大腦到肌肉的電信號才能發出叫聲,而人類也會在回答問題時有同樣的情況。

研究進一步證實一些鳥類利用發聲次數來傳達生態訊息的想法,例如掠食者的存在和食物量。 事實上,過往已有證據顯示,烏鴉的數數目能力與人類幼兒相似,亦可能是數數目的「演化先驅」。

來源:

Science, These crows may count in a way similar to human toddlers

報告:

Liao, D.A., Brecht, K.F., Veit, L. & Nieder, A. (2024). Crows “count” the number of self-generated vocalizations. Science 23 May 2024 Vol 384, Issue 6698 pp. 874-877. DOI: 10.1126/science.adl0984

文/AC

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