美研究:初生嬰大腦杏仁核異常變大 或為患自閉症徵兆

及早發現自閉症,對兒童的身心發展都有莫大幫助。本年三月刊於《美國精神病學雜誌》的研究指,首度以磁力共振腦部掃描 (MRI) 發現,後來被診斷有自閉症的兒童,其大腦結構杏仁核 (Amygdala) 會在 6 到 12 個月大時經歷不尋常的變大。

該個北卡羅來納大學教堂山分校團隊以 MRI 掃描了 400 多名兒童的大腦,其中包括 58 名因家中其他兄長或姊姊患自閉症,而判別為有更高患自閉症機會的最終確診嬰兒; 212 名患自閉症可能性增加但未患自閉症的嬰兒; 29 名患 X 染色體易裂症 (Fragile X syndrome) 的嬰兒,其餘則為對照的正常嬰兒。

有關X染色體易裂症

X 染色體易裂症由 X 染色體上的 FMR1 突變引起,因此只有一條 X 染色體的男性往往較受影響,發病率是1/3,600,女性則為 1/4,000~6,000,相差約2倍。該病會導致例如咬合不正、肌肉張力低下,面部下顎向前突出、耳朵較大、臉長等特徵,亦會造成部份自閉症問題如學習障礙和認知障礙等。

團隊發現,嬰兒的杏仁核如在 6 到 12 個月大時經歷了不尋常的生長,後來會診斷患上自閉症,而這種增大會一直持續到兩歲左右,在這個年齡家長可以開始看到兒童的自閉症相關行為。

杏仁核是一簇杏仁狀、位於大腦中前方的結構,與社會行為、恐懼和情緒反應的處理有關。過去已知自閉症兒童的杏仁核異常大,但這是首次有研究顯示杏仁核增大如何以及何時發生。

研究首席作者、北卡羅來納大學教堂山分校精神病學和神經科學助理教授 Mark Shen 在大學聲明指出,團隊又發現,嬰孩在第一年的杏仁核過度生長速度,與兩歲時出現的社交缺陷程度有關;杏仁核在嬰兒期生長得越快,孩子被診斷出患有自閉症時表現出的社交困難就越多。

團隊之前的研究曾發現後來診斷患自閉症的嬰兒對環境的視覺刺激反應不來,或影響嬰兒本身處理視覺和感官的情況,為杏仁核帶來壓力迫使其過度發育。

不過,到底是什麼導致杏仁核增大,並引致自閉症的發展這個問題仍未能被解答。

團隊就希望發現可幫助家座更早地診斷出兒童的自閉症,以更早提供治療方法。

Photo by Anna Shvets

來源:

IFL Science, Key Brain Region In Babies That Develop Autism Is Unusually Large

https://www.iflscience.com/brain/key-brain-region-in-babies-that-develop-autism-is-unusually-large/

報告:

Shen, M.D., Swanson, M.R., Wolff, J.J. & et al. (2022). Subcortical Brain Development in Autism and Fragile X Syndrome: Evidence for Dynamic, Age- and Disorder-Specific Trajectories in Infancy. The American Journal of Psychiatry. doi: 10.1176/appi.ajp.21090896

文/AC、審/WL

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